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Sapa y la otra cara de Vietnam

Sapa es parte de una Vietnam diferente a la que vas a ver en sus ciudades y sitios turísticos. Esta otra cara del país se hace amar con sus montañas y amplios valles, ríos animados, bosques de bambú, vestimentas coloridas, aros grandes y sonrisas. Campos con terrazas de arroz que imitan la infinitud del mar, aldeas étnicas en lo alto de sus colinas o entre campos inundados, niños que te miran atónitos cuando tenés un gesto lindo con ellos, gente de montaña y frío acostumbrados a vivir tiempos duros y sobrepasar las vicisitudes de la vida.

Te llenan el alma de luz con sus manos llenas de tierra y su forma de agarrarte para ayudarte a subir la montaña, mientras te hablan en su dialecto, por más que no les compres nada. Te sonríen, te ponen una mano sobre el hombro y se despiden de vos con su niño sobre la espalda en busca de otro turista al que venderle sus artesanías.

pueblos Sapa Vietnam
Sonriendo al viento mientras camina por horas en camino montañoso en busca de clientes para sus artesanías. Etnia Hmong.

Si llegás en bus probablemente duermas intermitentemente en esas mini camitas. El amanecer te sorprenderá y abrirás los ojos un poco antes de entrar a la ciudad. Correrás la cortina esperando encontrar el típico paisaje de los alrededores de Hanoi y te quedarás quieto, mudo, mirando la cumbre de Fan Si Pan, la montaña más alta del país, que vigila el paso lento de la vida local. Luego mirarás hacia abajo y te llenará de calma la inmensidad de los campos de arroz y las montañas teñidas por el amanecer.

El olor a bambú y pino, a verde, y el frío que te llena los pulmones, te harán esbozar una sonrisa. Fue fundada por los francés en 1905 irónicamente como una estación de veraneo. Vacaciones del calor abrumador. Y así lo sentirás si vas en verano. Darás gracias por los 1’700 metros que te separan del nivel del mar.

aerea terrazas Sapa Vietnam
recuerdo el primer día que vi esto, cuando despejó un poco la niebla. Todos esas lineas son terrazas de arroz hechas a mano y cultivadas cada año por la escasa población de las colinas.

De los 54 grupos étnicos de Vietnam, ocho viven en las colinas de los alrededores de Sapa: hmong, thai, dao, tay, xa pho, moung, hoa y giay. Gente de las diferentes etnias se suelen juntar en los mercados de la zona que son uno de los principales entretenimientos para los pocos turistas dando vuelta. Allí venden sus productos agrícolas y artesanías.

El de Sapa es el principal de la zona pero también hay algunos un poco más alejados como el de Bac Ha (domingos) que se ha vuelto turístico, aunque no al grado de perder su encanto. Allí podrás ver los H’Mong (52% de la población) que se visten de negro, verde y blanco; los Dao (25%) que suelen llevar sombreros rojos, y los Tay (5%) con su traje azul oscuro poco decorado. Cada etnia tiene una vestimenta que la diferencia.

Si es el primer lugar que visitás en Vietnam, no dejes que la insistencia de las vendedoras te arruinen el momento. Es su forma de ser, de ganarse la vida, incluso con los locales. Esas mismas personas que se pueden volver tan tediosas intentando mostrarte sus pulseras, son las que te ayudarán si lo necesitás y te mirarán con curiosidad cuando pasás por sus aldeas.

etnia tay Sapa Vietnam
Que gallina viajera de sombreros más pequeña. Etnia Tay.
qué ver en Sapa Vietnam
Niños con su madre, una mujer cociendo a máquina al sol, una calle de la aldea. Etnia Hmong.

Tanto en los pueblos turísticos como en los más alejados y escondidos, la gente te recibe con esa curiosidad tan propia de los niños. Muchas veces no hablan inglés y hay que manejarse por señas. Los que tienen menos contacto con extranjeros suelen ser respetuosos y hasta tener un poco de vergüenza. Una vez le pregunté a una familia si podía pasar al alero de la casa para sacar una foto de sus hijos y me invitaron por señas. Frente a cada mueca mía reían y me miraban tímidos, casi como críos.

A pesar de su aparente ingenuidad, son muy buenos para los negocios, que no te confundan. Yo los dejaba llevarse comisiones mientras me consiguieran un precio mejor que el que yo obtendría ya que es muy raro que te cobren igual que a un local.

qué hacer en Sapa Vietnam
No sé la etnia porque no recuerdo cómo se vestía la madre, pero esta es la casa y los niños que me inspiraron pedir pasar y sacar una foto.

Sus comunidades suelen estar formadas por alrededor de 10 casas de madera que no pueden estar situadas frente a otra. Suele haber una casa comunal de pilares de bambú en la que atienden a los invitados. Habitualmente son recibidos por el hombre de la casa que le entrega una bebida como bienvenida. Las mujeres trabajan en el campo, cuidan a los niños, tejen, cocinan y van al mercado. Mientras, los hombres custodian la casa o los búfalos. Los niños van a la escuela, ayudan a la madre y también venden artesanías simples como las pulseritas de tela.

Una forma de hacer que dejen de intentar venderte algo es sacarles una foto. Por alguna razón salen corriendo. No así con las madres que posan sonrientes con todos sus adornos.

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Cociendo al sol para evitar el frío del interior de la casa.
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Pulseritas. Las niñas aprenden a negociar para poder, de grandes, ser el sustento de sus familias.
qué visitar en Sapa Vietnam
Hombre cuidando de su búfalo. Llevan una ramita para guiarlos cuando se portan mal.

 

artesanias Sapa Vietnam
Artesanías que me dieron muchas ganas de comprar. El recuerdo de la mochila aplacó las ganas.

Fui con una baja expectativa de Sapa ya que había visto las terrazas de arroz chinas pero me fui pasmada con la belleza de su paisaje y sus culturas. Además, la comida de mi hostel era rica y contaba con una chimenea por lo que disfruté mucho mis ratos de lectura al lado del fuego con un té caliente de jengibre con miel. También me hice de buenos amigos que volví a ver varias veces durante el viaje.

Sigo con el recuerdo de esa señora sujetándome la mano al subir, con su enorme sonrisa y sus pocas palabras. Sin duda Sapa merece una nueva visita en verano, cuando pueda disfrutar más del clima y de sus montañas. A ver si los convenzo con un par de fotos de ir.

Sapa en moto Vietnam
Paisaje camino a la frontera de China en moto. Los dedos se me entumecían al punto de gritar al viento cada tanto.
montañas de Sapa Vietnam
Las maravillas del sol. Camino a la frontera.
terrazas de cultivo Sapa Vietnam
Paisajes a unos pocos kilómetros al sur de la ciudad. Terrazas de cultivo.

CUANDO IR / CLIMA

Si vas en invierno, entre noviembre y febrero, llevá ropa de abrigo porque sino te vas a congelar. Los hospedajes suelen tener muy poca calefacción aunque muchos cuentan con mantas eléctricas. En el equipaje incluí guantes, bufanda, suéter, campera de invierno y gorro de lana. No exagero. Vas a necesitar aún más capas si querés alquilar una motocicleta. Además de frío, húmedo y, cada tanto, cubierto de una niebla espesa también verás los arrozales marones y vacíos ya que se planta en primavera. Aún así vale la pena la visita.

La mejor época para ir es entre Abril y Mayo ya que hay menos niebla y lluvias. La niebla es un factor importante porque el principal atractivo, además de la cultura, son los campos de arroz que no podrán verse plenamente en caso de baja visibilidad.

carretera Sapa Vietnam
Me tocaron dos días buenos. Este fue uno de ellos, camino a la frontera con China.
viajar a Sapa Vietnam
Al sur, casas en medio de terrazas.
paisajes de Sapa Vietnam
La inmensidad que tiene el paisaje te deja contemplativo recordando el efecto que produce el mar.

CÓMO IR/IRSE DESDE/A HANOI

El tren que va desde Hanoi a la población cercana de Lao Cai tarda 9 horas. Hay tres nocturnos y uno diurno cubriendo el trayecto. Si arreglás con una agencia de viajes regateá pero si comprás los billetes para los coches de Vietnam rail (estatal) en la estación de tren de Hanoi los precios son fijos (120 Le Duan Street). Comprarlos en la estación probablemente sea la opción más barata y evitás estafas.

Mientras más cercana sea la hora de salida del tren, más barato será el pasaje aunque corres el riesgo de no poder viajar por falta de lugar ya que no venden, como en otros países, lugares de parado. También notarás que los locales pagan menos, hay precios diferenciados como indica el término “turista” escrito en tu boleto.

Los precios varían de acuerdo al asiento y el mes. Si decidís viajar en vísperas de alguna fiesta vietnamita pagarás precios inflados a veces cuatro veces superior al corriente. En año nuevo oriental es mejor no moverse demasiado o comprar todos los pasajes de antemano ya que luego suben y se mantienen altos por al menos tres semanas más. La comida del tren es cara, fea y a veces cuestionable en términos de salubridad por lo que conviene llegar reservas. Si sos mochilero de bajo presupuesto, es conveniente comprar los fideos instantáneos a 8’000 VND ya que hay agua caliente disponible.

Entre Cao Lai y Sapa suele haber movilidad por lo que, si tenés un presupuesto bajo para el bus, podés ir a dedo sin grandes problemas.

Desde Hanoi también se puede viajar en bus. Un bus cama a Sapa cuesta aproximadamente 300.000 VND fuera de las fiestas. Se puede reservar a través de agencias de viajes por el mismo precio si regateás. No es aconsejable tomar transporte público ya que a veces te dejan tirado en mitad del camino si no les pagás más de lo que acordaste y como se paga por adelantado se quedan con tu dinero. Ojo con poner las mochilas en el compartimento debajo del bus, a mi me robaron cosas, incluso algunas que estaban casi destruidas. No te das cuenta porque se mete alguien en el compartimento y paran seguido así que no se nota cuando sale.

Desde Hanoi a Sapa en motocicleta tardás al menos diez horas a través de la ruta más directa. Hay que ir cargando combustible en cada estación que uno ve ya que a veces las distancias entre una estación y otra son grandes. No conviene comprar en las ciudades muy chicas ya que suele estar mezclado con otras cosas más baratas.

cómo ir a Sapa Vietnam
Mi primera foto de Sapa, su lago.
cómo llegar a Sapa Vietnam
Calle frente a un mercado.
mercado de Sapa Vietnam
Un mercadito. Podés encontrar de todo. Hay precios distintos para turistas. A negociar.

QUÉ HACER / RECORRER EN SAPA

  • La actividad principal de la zona son los trekkings ya sea por las montañas, los campos de arroz o las aldeas étnicas. Se pueden realizar caminando o en moto, con guía o por cuenta propia. Los más populares son los de la aldea Cat Cat, los campos de arroz y los pueblos a lo largo del camino entre Lao Chai y Ta Van, las cascadas de Giang Ta Chai, los bosques de bambú, Ban Ho, Ta Phin (aldea Dao), Cat Cat, Ta Van y Cau May. Para poder entrar por el camino a CatCat se debe pagar 40’000 VND al igual que a las aldeas y Ho Lao Chai pero en un solo boleto. Camino a Ta Phin te cobran 20’000 VND. Todos los costos se pueden evitar simplemente caminando y haciendo caso omiso del cobrador pero si no es un gran costo es conveniente pagar para ayudar a los habitantes de la zona. Si el dinero va a parar realmente a una causa justa, no lo sé.
  • La Puerta del Cielo o Puerta al Cielo se trata de el punto más alto de las carreteras del país desde donde se observa una vista que fue ubicada entre los 10 lugares más lindos de Vietnam. Se puede ir por cuenta propia o en un tour.
puerta del cielo Sapa Vietnam
Una de las aldeas turísticas. Habré visto como 10 occidentales. 😛
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Mi gran pregunta era cómo hacen para bajar hasta ahí. Entre las terrazas hay caminitos cuesta abajo. Intenté y terminé toda embarrada pero ellos lo hacen con arte y rapidez.
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Silencio.
  • Visitar el famoso mercado de Bac Ha (domingos) y los de Sapa, Lung Phin, Lao Cai, Coc Ly (martes), Cao Son (miércoles), Lung Khau Nhin (jueves) y Ban Ha (sábados).
  • Quedarse a dormir al menos una noche en una casa de familia tradicional en las colinas es una actividad imperdible para los que les interesa conocer la cultura. Te cobran por noche entre 15 y 25 USD dependiendo tu capacidad de negociación e incluye la caminata a la aldea con guía, frazadas gruesas para dormir y cuatro comidas caseras con vino. Conviene hacer los arreglos directamente en Sapa en la casa donde te alojes para evitar cargos extra o estafas. Algunas cuentan con duchas calientes pero otras no por lo que es mejor preguntar si se va por más de dos días.
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Muy cerca de Sapa están estas casitas pintorescas que distan bastante de ser como las que están un poco más escondidas.
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Dos mujeres Hmong con sus niños y otras dos con sus mochilas-canasto intentando venderle sus artesanías a dos turistas.
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Mujeres Tay en una especie de almacén. Digo especie porque para el punto de vista occidental lucía más como una casa de familia con algunas cosas a la venta.
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Niñas jugando con piedras y ramas en vísperas de año nuevo.
  • Alquilar una motocicleta e ir a recorrer a zona. En cualquiera de los hoteles se puede pedir un mapa o comprar uno a 20’000 VND en el centro de información turística. Las motocicletas cuestan entre 4 y 7 USD por día siendo 5 un precio justo por una automática. Se debe entregar la motocicleta el mismo día pero se puede coordinar para que sea tarde, alrededor de las 19:00 hs. Conviene alquilar en tu hospedaje para evitar problemas con gente que no conozcas ya que suelen pedirte que dejes el pasaporte. Hacia el norte, a lo largo de la ruta principal en zigzag que conduce a la frontera con China, encontrarás una cascada que no vale demasiado la ida, lindos paisajes de montaña y algunos mercados. Los mejores paisajes y aldeas locales las verás al sur. Allí también se encuentran las amplias vistas panorámicas de las plantaciones de arroz. Mientras más te alejes menos turístico será.
  • Alquilar un bote a pedales en el lago del pueblo por 80’000 VND la hora. En invierno no se encuentran disponibles.
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Camino a la frontera en motocicleta nos congelamos y decidimos parar a comer. 10’000 VND por choclo, 15 mil cada huevo y el té caliente gratis.
ruta Sapa Vietnam
Camino a China.
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En ese mismo camino de montaña, en zig zag, con frío pero disfrutando el paisaje.

DÓNDE HOSPEDARSE EN SAPA

Vas a encontrar unos cuantos lugares por internet muy baratos en temporada baja. El que yo recomiendo es el que elegí: Green Valley International Hostel. Los dormitorios compartidos (dorms) suelen ser de tres camas de plaza y media con manta térmica y agua caliente por 4 USD por noche. No hay calefacción, como sucede en la mayoría de los lugares de la zona, pero con las mantas terminás durmiendo en bikini. Tiene un buen y accesible restaurante, mesa de pool, chimenea, personal confiable y se puede pagar con tarjeta de crédito. Las habitaciones individuales se pueden negociar por 10-12 USD. El hostel más barato que encontré pero no me quedé allí fue el Sapa Backpackers hostel con el dormitorio compartido por 3 USD.

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Mucho más al sur, unas horas en motocicleta, encontré un pueblito nada turístico y con mucho mucho encanto. Las casas de madera con su montón de leña a un lado, la gente curiosa…

 

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Camino al norte quise meterme en el patio de cultivos de esta cas apara sacar una foto del valle y me encontré haciéndole señas al señor que intentaba meter el cerdito en su jaulita de mimbre para poder transportarlo. Vendiendo al cerdito. Me dejaron pasar y ni siquiera pispearon qué hacía.
hostel en Sapa Vietnam
Volviendo a la aldea remota del sur (de ahora en más ARS), una foto a la juguetería del pueblo donde los chicos se reúnen cuando salen del colegio.
alojamiento en Sapa Vietnam
Café-restaurante del pueblo. Podés tomarte un cafecito, té, comer choclos o una sopa de fideos. (ARS)

DÓNDE COMER EN SAPA

Sapa está plagada de restaurantes y cafés en donde se pueden encontrar tanto los platos típicos de la zona como algunos internacionales. Los tradicionales suelen tener como base arroz o tallarines fritos, hervidos o en sopa que pueden ser combinados con pescado, calamares, cangrejo,
 carne de ternera, cerdo, pollo y/o verduras.
Las especialidades que suelen llamar la atención de los turistas son las que incluyen serpiente o perro. Ambas se pueden conseguir en el mercado de la ciudad.

Para un presupuesto acotado recomiendo comer en los mercados en los que se puede regatear sopas de fideos por 10’000 VND y arroz frito por 15’000 VND. Otros lugares para locales deberían cobrar entre 10 y 30 mil por plato. Siempre hay que preguntar el precio exacto antes de pedir para evitar malentendidos. El pequeño restaurante del Green Valley International Hostel tiene precios accesibles con sándwiches abundantes por 35’000 VND, sopa caliente de zapallo por 20’000 VND y té de jengibre con miel por 15’000 VND entre otras especialidades. La comida suele sr muy rica allí y tienen platos occidentales en el menú. En el supermercado una botella de agua de 1.5 litros cuesta 8’000 VND aproximadamente.

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uno de los juegos más populares de la zona armado con un palito y una rueda plástica.
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Otro juego. A falta de tabla, yuyos.
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Niña ayudando a doblar una manta, con su hermanito a cuestas.
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Imagino subir y bajar todo eso cada día….
terrazas de arroz Sapa Vietnam
En verano de ser aún más hermoso, todo verde claro con personas con mantas de colores en la cabeza cultivando.

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One comment

  1. Belos paisejes, soberanamente altos y se nota que seguramente se vive ali

    en muchisima tranquilidad…., envidiable experiencia.

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